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硅谷巨头为何纷纷押注语音技术?

亚马逊在短短的四年之前还只是一个在线零售商,和公司在线网络托管的主要供应商,它还销售自己的电子消费产品系列,其中包括Kindle电子阅读器,这在当时是一个大胆的尝试。

如今,由于无处不在的亚马逊 Echo智能音箱及其Alexa语音识别引擎,亚马逊激发了自乔布斯推出苹果手机以来个人计算机和通信领域的最大转变。

起初这一切似乎都是很新奇的。亚马逊在2014年11月首次推出了Echo智能音箱,一种使用人工智能接收人类询问的高科技精灵,它可以在互联网数据库中扫描数百万字,并提供各种各样的答案。

目前,亚马逊在总共卖出约4700万套Echo设备后,Echo同时服务着80个国家的消费者,平均每天处理1.3亿个问题。Alexa是以古埃及图书馆Alexandria命名的,它可以接受音乐请求,提供天气预报和体育比分信息,并远程调节用户的恒温器等。它还可以讲笑话:回答琐碎问题,甚至是一些幼稚的小伎俩。

语音识别技术并不是亚马逊发明的,这种技术已经存在了几十年。亚马逊也不是第一个提供主流语音应用的科技巨头。早在Alexa之前,苹果公司的Siri智能语音助手和Google Assistant谷歌语音助手早已经出现。

在亚马逊推出Alexa的同时,微软也推出了Cortana(微软小娜)人工智能助理。但随着Echo智能音箱的广泛成功,亚马逊潜移默化地引发了一场“智能”家用设备市场的激烈竞争,这场竞争可以使语音识别产品像个人电脑或智能手机对人类一样发挥非常重要的作用。

就像谷歌的搜索算法彻底改变了信息消费,并颠覆了广告业一样,人工智能驱动的语音计算使得类似转变成为可能。亚马逊Alexa首席科学家Rohit Prasad说,“我们希望消除与客户的摩擦,最自然的方式就是通过声音。它不仅仅是一个能提供一堆结果的搜索引擎,它还会告诉你答案。”

亚马逊 Alexa 首席科学家兼副总裁 Rohit Prasad

亚马逊 Alexa 首席科学家兼副总裁 Rohit Prasad

人工智能与全新语音驱动的用户体验的强大组合,使得这场战争已不仅仅是圣诞节期间抢占最热门玩具的竞争。谷歌,苹果,Facebook,微软,以及其他公司都在向竞争产品注入资金。

事实上,投资公司Loup Ventures的Gene Munster估计,科技巨头们将会花费年度研发预算的10%用于语音识别,总计超过50亿美元。他称语音技术的出现是计算机运作的“巨大变化”,并预测语音命令正迅速成为“我们与互联网互动的最常见方式,而不是通过键盘或手机屏幕。”

赌注如此之高,竞争激烈也不足为奇。 根据研究公司Canalys的数据显示,亚马逊最早进入市场并处于领先,在全球连接音箱市场占据42%的份额。

谷歌也毫不逊色,与Echo外观相似、由谷歌智能助理提供支持的家庭设备系列占有34%的份额,并且谷歌最近也反超亚马逊。苹果HomePod智能音箱因为价格昂贵和最后进入市场而位于第三。

Facebook在10月份也推出了Portal音频和视频设备系列,可以完成主要竞争对手的部分语音识别任务,尤其是Alexa。

硅谷巨头为何纷纷押注语音技术?

目前连接音箱和类似设备的市场规模庞大并且不断增长 - 但对于技术巨头来说,这不一定是最戏剧性增长的机遇。研究公司全球市场洞察(Global Market Insights)将2017年全球智能音箱销售额定为45亿美元,预计到2024年这一数字将增长至300亿美元。

然而硬件收入并没有计算在内。例如,亚马逊对Echo智能音箱的定价标准是盈亏平衡甚至更低的价格。去年假日期间亚马逊推出的简易版智能音箱Echo Dot售价为29美元,ABI Research认为这个价格比设备部件的成本还要低。

相反,每个主要参与者都采取了一种策略,即在某种程度上将客户锁定到其他商品和服务上的更大目标。

例如,亚马逊使用Echo系列来增加其Prime会员订阅服务的价值。谷歌希望语音搜索能够丰富已经相当庞大的数据库,最终为其广告业务提供支持。苹果通过Siri,将手机、电脑、电视控制器联系在一起,甚至将汽车制造商和车载系统软件捆绑在一起。

正如所有投资和快速发展的革新一样,现在预测谁将获胜还为时过早。但可以肯定地说,该行业已经围绕这样一种观念进行了合作,即依赖于人工智能的语音技术将会是未来的用户界面。

它必将是一个会对普通人生活产生深远影响的技术。负责监管谷歌智能助理产品设计的副总裁Nick Fox说,“通过语音可以做各种各样的事情,识字能力较差的人能操作该系统。